家具は部屋中に散乱し

「手紙と写真はいかに?」と王は声もかすれかすれに、「万事やんぬるかな。」「確かめましょう。」とホームズは女中を押しのけ、居間へと飛び込んだ。王も私も後に続いた。家具は部屋中に散乱し、棚は外され、引き出しは開いているという始末で、高飛びに先駆け、あの女性が引っかき回した様子だった。ホームズは呼び鈴の紐へ駆け寄り、羽目板をずらし、手を突っ込んだ。出てきたのは一枚の写真と一通の手紙だった。写真にはイヴニング・ドレス姿のアイリーン・アドラーが写っていて、手紙には『シャーロック・ホームズさまへ。ご訪問時は不在につき。』と宛名してあった。友人は手で開封し、我々三人で読んだ。日付は先の晩になっており、文面は次の通りである。

[#ここから2字下げ]親愛なるシャーロック・ホームズさま 実に見事なお手際でございます。すっかり騙されてしまいました。火事の叫びがございますまで、ゆめゆめ疑いもしませんでした。うかつにも我が心の内をさらけだしたことにはっとして、考えてみました。数ヶ月ほど前、警告されたことがございました。王が代理人をお立てになるなら、きっと貴方でございましょう、と。その方は住所まで教えてくださいました。それですのに、貴方に知りたいこと全てを見破られてしまいました。疑いを持ち始めた後でさえ、あの親切な老牧師さまを悪く思うのは苦しゅうございました。ですが、ご存じのように私も女優として修練を積んでおります。男装のごときは、訳ないことでございます。折に触れては、その身自由さを利用しておりました。ジョン、わたくしの御者でございますが、見張りを申しつけまして、わたくしは、散歩服と呼んでいる服に身を包み、下へゆきますと、貴方は丁度お帰りになるところでした。 そして、お宅の戸口まで貴方をつけてゆきまして、わたくしはあの名高いシャーロック・ホームズさまの関心の的でございますことを確信いたしました。はしたのうございますが、おやすみ申し上げ、そのまま夫の顔を見に法学院へ参ったのです。 わたくしども二人は、かくのごとき畏怖すべき方を敵に回しては、高飛びしてしまいますのが良策と考えました。ですので、明日ご来宅なさる際には、もぬけの殻でございましょう。写真につきましては、ご安心を、と依頼人にお伝えくださいませ。わたくしは現在、もっと良き人を愛し愛されております。陛下は、昔つれない仕打ちあそばした女の妨害などございませんから、御意のままになさいませ。写真は護身のために取っておきます。今後どのようなことがあってもいいよう、ただお守りとして手元に置くのみでございます。陛下がご所望ならばとこの写真を一枚残していきます。シャーロック・ホームズさまに心から。[#ここで字下げ終わり][#地から2字上げ]かしこ[#地から1字上げ]アイリーン・ノートン 旧姓アドラー

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